¿Cómo se originó el Ébola?

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epidemia-ebola-588x257La verdadera reserva del Ébola, es decir, el escondite del virus cuando no está causando brotes en las personas, no se sabe a ciencia cierta. No obstante, es altamente probable que los murciélagos sean la fuente de este patógeno mortal.

El primer caso conocido de Ébola sucedió en 1976, constando de dos brotes simultáneos en Sudán y la República Democrática del Congo. La epidemia afectó a más de 600 personas, de acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS). En 2005, investigadores tomaron muestras de más de mil animales de África Central en busca de los portadores del virus. Analizaron a 679 murciélagos, 222 especies de aves y 129 pequeños vertebrados.

Encontraron que el único animal que albergaba el virus era el murciélago, específicamente tres especies frugívoras: Hypsignathus monstrosus, Epomops franqueti y Myonycteris torquata. Al menos dos de ellas se encuentran en Guinea, donde empezó el brote actual de Ébola, que ha cobrado la vida de 2,600 personas. Científicos se encuentran analizando los murciélagos de la región para ver si alguno prueba positivo de Ébola. (¿Cómo muta un virus?)

Si estos animales efectivamente son la fuente de la enfermedad, es posible que las personas se hallan infectado al manejarlos, pues regularmente son consumidos como alimento (la sopa de murciélago es un platillo tradicional de la región). Comer murciélago no representa un riesgo de infección, pues la cocción mata el virus, sino la manipulación de la carne cruda. Como medida protectora, funcionarios en Guinea prohibieron el consumo y venta de murciélagos en marzo, después del inicio del brote. (¿Qué necesitas saber del Ébola?)

Si se lograra encontrar la misma secuencia genética del Ébola, presente en las personas enfermas, en los murciélagos de la región, se podría comprobar que estos animales son la fuente de la infección.