¿Cuántas estrellas hay en el universo?

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galaxia-588x257Al mirar el cielo nocturno, resulta imposible imaginar la cantidad de estrellas que adornan el firmamento. Innumerables astros brillan hasta donde alcanza la vista, y muchos más son visibles con la ayuda de telescopios. ¿Cómo logran los astrónomos calcular cuántas estrellas hay en el universo?

De acuerdo con el Prof. David Kornreich, de la Universidad Cornell en Estados Unidos, la parte más compleja y el primer paso para determinar la cantidad de estrellas es definir el universo. Éste puede pensarse como infinito, como parte de un «multiverso» en el que varios universos conforman una entidad más grande o simplemente limitarse al universo observable.

El universo observable, aquello que hemos podido estudiar, parece extenderse por aproximadamente 13.7 mil millones de años luz, aunque pudiera abarcar mucho más tomando en cuenta que el cosmos se encuentra constantemente en expansión y que el espacio-tiempo no es lineal sino curvo. Algunas fuentes lo delimitan a un radio de 48 mil millones de años luz, aunque esta cifra varía según los factores que se tomen en cuenta al realizar los cálculos.

Resulta más sencillo contar las galaxias, o conjunto de estrellas, para obtener un aproximado de la cantidad de astros en el universo observable. Algunas estimaciones indican que la Vía Láctea contiene 100 mil millones de masas solares, resultando en un promedio de aproximadamente 100 mil millones de estrellas tan sólo en nuestra galaxia. Por supuesto, esta aproximación está sujeta al cambio, ya que no todas las estrellas tienen el mismo tamaño que el Sol. Otras fuentes indican que la Vía Láctea podría contener más de 200 mil millones de estrellas.

La información obtenida acerca de nuestra galaxia cambia conforme avanzan las nuevas tecnologías. En 1995, un estudio de la Osa Mayor indicaba cerca de 3 mil galaxias. En 2004, este número aumentó a 10 mil galaxias en la constelación Fornax. En 2012, instrumentos más avanzados revelaron cerca de 5,500 galaxias en Fornax.

Basándose en un estimado burdo de 10 billones de galaxias en el universo observable, Kornreich multiplicó este númmero por las 100 mil millones de estrellas estimadas en la Vía Láctea para calcular un aproximado de 100,000,000,000,000,000,000,000,000,000 de estrellas en el universo. El experto admite que esta cifra probablemente sea una subestimación. Investigaciones más detalladas seguramente resultarán en el descurbrimiento de aún más galaxias.