¿Qué es la teoría del catastrofismo?

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Que-es-la-teoria-del-catastrofismo-3El catastrofismo es una teoría que plantea que en el pasado el mundo sufrió eventos climáticos y catástrofes, como terremotos e inundaciones, que causaron que en diferentes lugares del mundo los animales murieran. A esas zonas arribaron otras especies, y como consecuencia los fósiles son muy diferentes entre sí a pesar de estar en una misma área. Pero hay mucho más que explicar sobre la teoría del catastrofismo y su contraparte, el uniformismo. Veamos de qué se trata.

Cuvier, el catastrofismo y la extinción

Que-es-la-teoria-del-catastrofismo-2.jpgCSABA FIKKER/ISTOCK/THINKSTOCK

El principal impulsor del catastrofismo fue Georges Cuvier, durante el siglo XIX. Aunque los cristianos siempre tuvieron una visión catastrofista de la historia, Cuvier usó las evidencias científicas y no las bíblicas. Sin embargo, la Iglesia jugaba un rol importante en los descubrimientos académicos, por lo que la visión religiosa de estos hechos se inmiscuyó en la ciencia. Muchos científicos declaraban que las catástrofes tenían que ver con hechos sobrenaturales, como el episodio del Arca de Noé.

En lo estrictamente científico, Cuvier estudió fósiles de mamuts y de elefantes, y descubrió que eran dos especies diferentes, una extinta y la otra todavía existente. De estos estudios sacó la conclusión de que la Tierra es mucho más antigua de lo que pensamos, y estaba en lo correcto.

Sin embargo, Cuvier se equivocó al afirmar que la Tierra tenía las mismas condiciones en la prehistoria que ahora, y que solo las catástrofes periódicas mataban a los animales. Esto no es cierto, dado que las condiciones climáticas y de vida eran diferentes.

Catastrofismo vs uniformismo

Que-es-la-teoria-del-catastrofismo.jpgANDREY BURMAKIN/ISTOCK/THINKSTOCK

Luego de que Cuvier hiciera estas afirmaciones, los geólogos comenzaron a estudiar las capas de la Tierra en búsqueda de respuestas. Encontraron que la Tierra era mucho más antigua incluso de lo que Cuvier pensaba y, además, que los paisajes y clima han cambiando con el paso del tiempo. A esta teoría le llamaron uniformismo.

La frase predilecta de los uniformistas es “el presente es la clave para el pasado”, haciendo énfasis en los cambios lentos a través del tiempo de la placa terrestre y postulan que las catástrofes no tienen que ver con el cambio en la superficie de la Tierra. El principal impulsor de esta teoría es James Hutton, conocido como el padre de la geología.

Catastrofismo en la actualidad

Que-es-la-teoria-del-catastrofismo-4.jpgJAMES THEW/ISTOCK/THINKSTOCK

Luego de 1980 hubo cambios en esta teoría a raíz de las contribuciones de Luis Álvarez, quien exponía su idea de que en los límites terrestres pertenecientes al período cretácico fue encontrado iridio en grandes concentraciones, lo que implicaba la posible caída de un asteroide que causó la extinción de los animales. La presencia de este elemento puede ser atribuido también a los volcanes, pero esto también es considerado un evento catastrófico, y puede estar relacionado con el asteroide.

Los geólogos y paleontólogos actuales tienen muy en cuenta las catástrofes, pero se han despojado de los factores sobrenaturales propios del siglo XIX. Sin embargo, todavía son ampliamente cuestionados por la comunidad científica, y sobre todo, por los uniformistas.